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Un nuevo método para detectar planetas en el sistema de Alpha Centauri

Representación artística de un hipotético planeta tipo Tierra en órbita en el sistema estelar de Alpha Centauri. Crédito: Michael S. Helfenbein.

Astrónomos de Yale han revisado el sistema estelar cercano Alpha Centauri y han encontrado modos nuevos para acotar la búsqueda de planetas habitables allí. Según un estudio, dirigido por la profesora Debra Fischer y la estudiante graduada Lily Zhao, puede haber planetas pequeños parecidos a la Tierra en Alpha Centauri que han pasado desapercibidos. Además el estudio descarta la existencia de varios planetas más grandes en el sistema que habían sido sugeridos por modelos anteriores.

“El Universo nos ha dicho que los tipos más comunes de planetas son los pequeños y nuestro estudio demuestra que esos son exactamente los que es más probable que se encuentren en órbita en Alpha Centauri A y B”, explica Fischer.

El sistema de Alpha Centauri está ubicado a 1.3 parsecs (40 billones de kilómetros) de la Tierra, lo que le convierte en el sistema estelar vecino más cercano. Posee tres estrellas: Centauri A, Centauri B y Proxima Centauri. El año pasado se descubrió un planeta del tipo Tierra en órbita alrededor de Proxima Centauri.

Con datos espectrográficos nuevos, los investigadores se preguntaron: “Si hubiese un planeta rocoso, pequeño, en la zona habitable, ¿lo habríamos podido detectar?” A menudo la respuesta que encontraron fue “no”. Zhao determinó que para Alpha Centauri A todavía podría haber planetas en órbita de menos de 50 veces la masa de la Tierra. Para Alpha Centauri B podría haber planetas de menos de 8 veces la masa de la Tierra y en el caso de Proxima Centauri, podría haber planetas en órbita de menos de la mitad de la masa terrestre.
Fuente: observatori.uv.es

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